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一个博后的自述:5年零3个月后,我选择离开学术圈

http://kaoyan.eol.cn  千老与教授(ID:InsideScience)    2016-11-18    

  到今天,已经做了5年又3个月的博后。现已基本尘埃落定,过几个月就可以不做博后,特写此文章做一小结,并跟大家分享下我的经验教训。

  先说说我的背景:

  国内排名前15的学校本科毕业后出国,因为 GPA 什么的没有特别好,所以在一个美国二三线的州立大学读博士。

  我的博士导师人很不错,学校在乡下,05年就已给出22k 的工资,生活还是过得可以的,虽然五年后毕业也欠了几千刀。博士项目相对比较交叉学科,我可以选主要做 wet lab 也可以选主要做计算;虽然后来选了主要做 bench,但还是做了很多 bioinformatics 有关的工作,选修了大概有10-20学分的 bioinformatics 课程。

  博士期间我还算高产,发了八、九篇文章,当然不都是一作。虽然博士导师也算是业界天牛家族体系里出来的,但私人关系和人脉一般。总体上导师很支持我的发展,但是毕竟能力有限,也帮不了我太多。

  第一个博后:

  博士毕业前我开始找博后,觉得自己文章数量多,虽然IF一般,但是觉得应该问题不大。确实拿到几个面试,说实话都是很一般的实验室。大牛实验室,没有 CNS 级别的文章或者自带经费,大家都知道是很难进去的。最后我选了一个竞争不是很激烈的领域,但做了就容易出成果,而且研究所在这个领域里还算知名。面试的时候和老板谈得很好,觉得她懂得多,对我的职业发展会非常有帮助。这个老板也提前给了很多许诺,比如会给我很多学术自由等等。

  刚做了几个月,就觉得不对劲。简单来说,这个老板是control freak和micromanager的混合体,许诺的学术自由根本就是空话。感觉她有点personality disorder,常见的例子如,她跟我说你随便去选你想去的 conference吧,而我选了两个后又给我全盘否定,说都不好,不准去。另外,实验室有很多问题,我不得不发声,比如设备仪器的准确度有问题,需要矫正等,居然都要等我来发现指出。我是新入门的人,实验室其他人都是在这个领域里做了很久的,这样大概渐渐地我就把自己的名声给毁了,因为问题都和我有关。不到半年,我就感觉自己该换实验室了,于是就赶快又开始投简历。

  很快拿到了三个面试的样子。实际上感觉自己面试能力还是不错的,所有面试过的最后都给了offer。最后选择了一个在一年前面试过的牛校附属医院,当时老板没拿到 funding,现在才刚刚有。实验室的牌子挺响,这个老板也发过很多中等偏上的文章,在我可选择范围内应该是最佳的。

  很巧的是,我第一个博后的一年合同在到期前三个月,博后老板告诉我应该找新的实验室,离开她这儿。她提出三点原因,都不是说我本身工作上有什么问题,反而正好是我个人觉得必须走的原因的翻版。所以想想她人还算厚道。还好这个时候我已经有了下家,所以情绪很稳定很欣然的说好的。但是我走的时候也没有给她说我去哪里了,就说了去哪个城市。最近看她网页居然在不久前把我告诉她的这个城市改成了我所在的学校名字,看来被谁 google 出来了。在第一个博后老板这我有一篇 IF 10的挂名文章。其实这个实验室是我呆过的实验室里出 CNS 和其他高 IF 文章最多并能持续出的实验室。能上这些杂志有部分原因是因为领域的重要性和研究这一块的人不多。我本来是希望自己能靠这个当上教授的;而且刚走就看到一个不错的学校在招 AP,要求的经历和我原本希望进行的研究内容几乎完全相同。

  结论:第一个博后失败。

  第二个博后:

  第二个博后的前两年是很不错的。我接手一个项目,新的模式生物,还可以做基础临床数据研究,所以是充分利用我之前的 training 了。因为老板对这个项目并不是很了解,不算真的专家,所以前两年我是比较自由的,虽然有压力(项目每个季度要给报告,老板经常很紧张),但总的来说我还是很 enjoy 这个科研的过程。

  研究的进度总体来说比较慢。并且我后来发现之前一个博后挑了数据来发表,但他之前大部分试验结果和我的结果是一样的。直到今天,老板也不愿意正面面对这个事实,并威胁我说,我说的是“非常严肃的指控”。我说我只是摆数据和事实给你看。而且因为有些重要实验进度不佳,情况越来越恶化。到目前为止,我只有一篇业内专业排名第一的第一作者文章,和一篇小领域专业杂志署名作者一篇。更可惜的是,老板根本不喜欢听我的新 idea。最近刚刚出了两篇还不错的文章,在一定程度上把我两年多以前给她提出的一个 idea 给综合起来 scoop 了。虽然我们仍旧做得了,也可以发表,并且冲突并不是很大,但我还是觉得很可惜。

  到现在,第二个博后做了超过四年;累计起来,我做博后已经五年。我是不想再做了,第三年的时候就开始盘算一定要按期结束这个博后。本实验室最近走的三个博后分别是在实验室呆了11-12年,10年和8年,非常的不好。有些人是走得快,但是除了一个精明的呆了一年跳到大牛实验室现在坐上了名校一附属医院 AP,其他大部分都没能继续在美国从事AP以上的学术道路。

  到第四年的时候就积极研究自己下一步该怎么走。手上的项目感觉有希望变成文章,但是实验室科研氛围每况愈下,老板自己不思考,不了解领域情况,很多时候我们都要浪费很多时间温习老数据,反复争论一些早就该下了定论的东西,讨论过后老板经常很快也忘了。而且这个问题不单是我个人的体验,所有博后都有同感。

  于是我开始积极参加博后协会等开展的各种职业规划讲座和参加俱乐部活动。之后开始读一些网络课程希望加强自己的简历。学了一些 data science 的东西,希望能往这个方向去发展。后来确实收到过一些 recruiter 的信,但是通常发了简历也没能拿到面试。

  最接近成功的一次是政府研究机构的一个 contractor PI 职位。Recruiter 非常喜欢我的简历,也认为我是最强的应聘者。确实是的,我从未见过有另一个工作,我可以像这样把每一项要求都打上勾。而且,如果不把我博士和博后的经历加起来,我也不可能把每一条都打上勾。据说,project manager 说研究所是很喜欢我的简历的。但在后来快要拿到面试的时候,可能因为政府已经花了差不多半年来准备 fill 这个职位,政府突然决定内部调一个人去,称可以节约资金,所以这个 position 就很唐突的关掉了。这也是我为什么觉得此乃天意:一来我从未见过这么匹配的工作,二来即使是这样的我也拿不到面试,所以真的是该跳出火坑了。

  未来:

  在第四年我想过很多,给自己的规划也是有不同的 plan A/B。因为自己计算部分的经历至少是吸引了一下 recruiter,觉得往这方面加强应该有所帮助。所以开始学网络课程,并研究有什么 master 课程只需要一年即可增强自己的可聘用度,并增加自己可以投简历的职业范围。年中之后准备考 GRE,并下定决心要申请 MPH(Master of Public Health),可以增强自己健康/医疗/生物数据分析的能力。申请也不敢要老板的推荐信,不过最后还是凑齐了三封。

  申请截止之后,和很多之前的同学朋友电话聊了聊。有不少质疑我为什么要申请这个 master。也有人认为申请这个不如申请 MBA。我想了想,因为自己在这一年积累的“课外活动”,外加很好的 GRE 分数(相当于770的 GMAT),我想我不如试试吧。研究之后发现一些学校也有 MPH/MBA 的双学位,于是就申请了。时间有点仓促,决定申请的时候距离截止不到三周。

  后来很快到了415,我的申请结果也都出来了。我申请的都是排名前十的学校(either MPH or MBA)。申请到一个 MPH/MBA,杯具一个 MPH/MBA,一个拒了我的 MBA 但是给了 MPH,一个单独的 MBA 把我拒了,一个 MPH 的录取,另外分别拿到一个学校的 MPH 和 MBA ——但是不能同时读,只能二选一。

  最后我从了一个 top MBA 项目,虽然读下来会负债将近10w,但是我想95%以上的可能是值得的。拿到最想去的MBA项目 offer 之后第二天,我约博后老板谈职业规划(我们每年按惯例都需要谈一次)。我说,去年我们谈的时候,我说我对咨询有兴趣(当时老板说:“你没有足够的 expertise 当不了 consultant,你需要更多文章”LOL),但是我现在对生物技术公司和生物 startup 的商业发展感兴趣,“您怎么看?”。在 clarify 了一下这是什么意思之后,老板说:“我认为你这个想法是‘幼稚(naive)’的”。她说 startup 经常失败,并不一定能继续拿到 funding,“那么失败了你怎么办呢?你有足够的资历吗?你应该在实验室多发文章,这样你以后出去进公司起步就高。”之后我说我想知道如果要走我们是怎么样的过渡?老板认为我来她实验室就有一个 commitment,必须把所有的项目做完,文章投出去才能走。如果“别人来问我,你没有做完就走,我不能告诉他们你是 productive 的。”也就是她开始威胁用推荐信卡我,并多次说:“你要想清楚”。老板还拒绝给出一个时间表或 checklist,在追问之下她才说:“你这是 hypothetical还是已经有确凿的选择?”我说我只是想早点开始这个 conversation,因为过程会很复杂。我也是摸底她的态度,来决定给她多少时间。之前实验室有个中国人呆了很多年,也警告我说,他觉得他之前有三个工作没拿到大概是老板给的推荐信不好,最后拿到的工作也是因为没有要老板的推荐信。老板还说:“你现在都不需要去探索外面的工作机会,你只需要专心发文章,外面工作机会会越来越多。”她真当我是小学生这么好忽悠吗?

  第二天,我们实验室有个准备跟随老公回国的女生,也被老板告知“你不做完不能走”。虽然她从一开始就给老板说的很清楚,因为家庭原因不会在实验室呆很久,并早就计划可能在今年年底回国(不是中国)。我和老板谈的时候,也是引用她和老板的职业规划对话,来要求一对一的讨论。老板也想从她那里打探我和这个女生讨论了些什么。

  所以,我的结论就是,做博后,浪费青春的概率是很大的。但是利用这个时间来积累职业规划的下一步是很重要的。可能很多人进入博后都会幻想当 AP,并不是说肯定当不了,但是大家一定要 realistic,并且有 plan B,plan B也必须尽早积累和实施。绿卡一定要早申请,没有的话进 industry 都没可能。很多(不是所有)老板必然是不在乎我们的职业规划和发展的,他们只会要求更多的paper,写更多的grant,给他们奉献更多的 idea,他们认为我们在他们实验室干八年十年都是应该的,我们永远都不会 ready去下一步。

  希望各位都能找到自己的 path,尽早独立。

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